Ida pero no olvidada: 3Dfx Interactive

Fundada en San José, California en 1994 por un trío de ex empleados de Silicon Graphics, 3Dfx comenzó a fabricar hardware para máquinas recreativas. El chipset Voodoo de primera generación de la compañía impulsó éxitos arcade como San Francisco Rush, ICE Home Run Derby y Hockey 3D de Wayne Gretzky. Pero en la segunda mitad de 1996, los precios de la memoria habían caído significativamente, lo que dirigió la atención de 3Dfx al mercado de PC de consumo.

Los gráficos Voodoo de 3Dfx consistían en una tarjeta complementaria de solo 3D que requería un paso de cable VGA desde una tarjeta 2D separada al Voodoo, que luego se conectaba a la pantalla. Las tarjetas fueron vendidas por un gran número de empresas. Orchid Technologies fue la primera en comercializar con la Orchid Righteous 3D de $299, una placa que se destaca por tener relés mecánicos que “hacen clic” cuando el chipset estaba en uso. A esa carta le siguieron Monster 3D de Diamond Multimedia, Canopus Pure3D, Colormaster Voodoomania, Quantum3D Obsidian, Miro Hiscore, Skywell Magic3D, entre otros.

Voodoo Graphics revolucionó los gráficos de computadora personal casi de la noche a la mañana y dejó obsoletos muchos otros diseños, incluida una amplia franja de productores de gráficos solo en 2D. El panorama 3D en 1996 favoreció a S3 con alrededor del 50% del mercado. Sin embargo, eso iba a cambiar pronto. Se estimó que 3Dfx representó el 80-85% del mercado de aceleradores 3D durante el apogeo del reinado de Voodoo.

Finalmente, la mayor parte de la competencia de 3Dfx provino de empresas que ya estaban establecidas en el mercado que producían gráficos 2D y tenían la intención de producir tarjetas combinadas con capacidad para 2D y 3D. Si bien estos productos no coincidían con la calidad de imagen o el rendimiento de Voodoo, su precio más bajo y su facilidad de uso los convirtieron en un éxito entre muchos OEM. La demanda y el interés del público estaban disponibles.

En ese momento, 3Dfx parecía estar en una posición única en la que no fabricaba tarjetas gráficas directamente, sino que vendía su conjunto de chips a fabricantes de equipos originales para que lo usaran en sus propias tarjetas de marca. La compañía pensó que este era un problema que intentaría abordar más adelante en su vida, pero más sobre eso en un momento.

La respuesta de 3Dfx a la tarjeta combinada llegó un año después con el lanzamiento de Voodoo Rush, que combinó su acelerador Voodoo original con un chip de gráficos 2D en la misma placa. El Rush tenía las mismas especificaciones que un Voodoo independiente, pero debido a que tenía que compartir el ancho de banda de la memoria con el chip 2D, el rendimiento se resintió. 3Dfx intentó remediar esto con revisiones posteriores con más memoria y velocidades de reloj más altas, pero todo fue en vano. The Voodoo Rush se suspendió menos de un año después del lanzamiento.

El pináculo de la ejecución relativamente corta de 3Dfx, y donde mi historia se cruza con ellos, llegó en 1998 con el lanzamiento del enormemente exitoso Voodoo2. Basado en un proceso de fabricación de 350 nm, el Voodoo2 subió la apuesta con velocidades de reloj de memoria y núcleo más rápidas de 90 MHz, respectivamente, frente a los 50 MHz del Voodoo de primera generación. Simplemente no había nada que pudiera competir con él, y mucho menos cuando un juego había implementado la API patentada Glide (antes de que Direct3D y OpenGL fueran vistos como estándar).

3Dfx también agregó una segunda unidad de mapeo de texturas en Voodoo2, que permitió dibujar dos texturas en una sola pasada sin afectar el rendimiento. Volvieron a ser un acelerador 3D puro, y el trabajo realizado resonó entre los jugadores.

Los conjuntos de chips Voodoo y Voodoo2 de 3Dfx son ampliamente reconocidos por impulsar los juegos en 3D. Algunos incluso consideran que este período es la era dorada para los juegos de PC con títulos como Quake, Quake 2, Need for Speed ​​II: SE, Virtua Fighter 2, Resident Evil, Tomb Raider, Diablo II, Unreal y Rainbow Six, todos realmente excelentes. uso de la API Glide.

Como dijo Shamus Young con tanta elocuencia, “fue después de la edad de piedra de DOS, pero antes de que aparecieran los cuatro jinetes de errores, DRM, fijación de gráficos y consola-itis e hicieran un lío”. Para profundizar en este tema, consulte nuestra recopilación de algunos de los mejores juegos 3Dfx Glide jamás creados.

El Voodoo2 también fue digno de mención porque introdujo SLI (Scan-Line Interleave), un proceso en el que dos tarjetas Voodoo 2 podían unirse y ejecutarse simultáneamente para duplicar teóricamente el rendimiento del procesamiento de gráficos. SLI permitió resoluciones más altas, hasta 1.024 x 768, pero los problemas de compatibilidad y el alto costo asociado con la compra de dos tarjetas gráficas de alta gama mantuvieron la función directamente en la arena de los entusiastas y los jugadores incondicionales.

SLI obtendría un mulligan años después por cortesía de Nvidia. Ahora conocida como Interfaz de enlace escalable, la idea detrás de la implementación moderna es la misma, aunque la tecnología que la impulsa es bastante diferente a la que introdujo 3Dfx por primera vez.

… estábamos haciendo pruebas en un juego muy popular llamado “GL Quake”y funcionaba a 120 cuadros por segundo, lo cual es una tontería, quiero decir, nadie va a ejecutar un juego y agregar o quiere ese tipo de velocidad de cuadros, pero lo que ilustra es el margen disponible para los desarrolladores

3Dfx volvería a examinar la idea de la tarjeta combinada 2D / 3D con Voodoo Banshee e incluso presentó un diseño para la consola de juegos Dreamcast de Sega, pero finalmente se pasó por alto a favor de un chipset de NEC. Las cosas solo fueron cuesta abajo a partir de ahí, ya que 3Dfx decidió adquirir el fabricante de tarjetas de video STB Systems por $141 millones en un intento por fabricar sus propias tarjetas de video en lugar de continuar sirviendo como proveedor OEM.

En rendimiento 3D en bruto, el Voodoo 2 no tenía igual, pero la competencia estaba ganando terreno rápidamente. En medio de la creciente competencia de ATI y Nvidia, 3Dfx buscó retener una línea de ganancias más alta comercializando y vendiendo los tableros ellos mismos, algo que anteriormente era manejado por una larga lista de socios del tablero. Ahí es donde la adquisición de STB tenía sentido, pero la empresa resultó ser un gran paso en falso, ya que la calidad y el costo de fabricación de la fundición utilizada por la empresa no podían competir con TSMC (utilizado por Nvidia) o UMC (utilizado por ATI).

En cambio, muchos de los antiguos socios de 3Dfx formaron vínculos con Nvidia.

La primera serie Voodoo3 de 3Dfx llegó en 1999, respaldada por una extensa campaña de publicidad impresa y televisiva, un nuevo logotipo, ahora con una “d” pequeña, y un cuadro vívido. El Voodoo3 de la compañía y los lanzamientos posteriores no se pusieron a disposición de los socios de hardware, convirtiendo efectivamente a los socios de fabricación externos en rivales que no tenían más remedio que adquirir conjuntos de chips de competidores como Nvidia.

Varios modelos con Voodoo3 de 3Dfx llegan al mercado, atendiendo a múltiples precios. Nvidia devolvió el fuego ese verano con la GeForce 256, que fue catalogada como la primera GPU (unidad de procesamiento de gráficos) del mundo.

La revolución que 3Dfx había introducido tres años antes ahora estaba pasando de largo.

El último hurra de 3Dfx llegó con el procesador de gráficos VSA-100 que iba a servir como columna vertebral de la próxima generación de tarjetas de la compañía. Solo dos, Voodoo 4 4500 y Voodoo 5 5500, llegarían al mercado.

Pero donde 3dfx alguna vez fue sinónimo de rendimiento puro, sus puntos fuertes en esta época residían en su calidad de imagen antialiasing a pantalla completa. El Voodoo 5 introdujo la tecnología T-buffer como alternativa a las capacidades T&L de GeForce 256 (transformación e iluminación), básicamente tomando algunos fotogramas renderizados y agregándolos en una imagen. Esto produjo una imagen ligeramente borrosa que, cuando se ejecutó en secuencia de cuadros, suavizó el movimiento de la animación.

La tecnología de 3Dfx se convirtió en la precursora de muchas mejoras de calidad de imagen que se ven hoy en día, como sombras suaves y reflejos, desenfoque de movimiento y desenfoque de profundidad de campo. Sin embargo, eso no fue suficiente para mantenerlos fuera de problemas financieros.

El Voodoo5 5000, que se parecía al 5500 pero con la mitad de RAM, nunca se lanzó. Tampoco lo hizo el Voodoo 5 6000, una enorme tarjeta con cuatro procesadores VSA-100 y 128 MB de memoria total. Según los informes, 3Dfx fabricó alrededor de 1,000 tarjetas prototipo con fines de prueba, pero nuevamente, ninguna se vendió al público. Algunas de estas legendarias tarjetas de preproducción sobrevivieron, aunque se sabe que existen muy pocos ejemplos prácticos en la actualidad. Están considerados entre el santo grial del hardware de juegos. Si puede encontrar a alguien que esté dispuesto a separarse de los suyos, deberá pagar varios miles de dólares.

3Dfx apretó el gatillo de una adquisición por 186 millones de dólares del proveedor de gráficos IP GigaPixel en marzo de 2000 en un esfuerzo por ayudar a que los productos se comercializaran más rápido, pero resultó ser demasiado poco y demasiado tarde.

Poco después de que los primeros productos Voodoo4 llegaran al mercado ese mismo año, los acreedores de 3Dfx iniciaron un procedimiento de quiebra. Con pocas opciones, 3Dfx ondeó la bandera blanca en diciembre de 2000 y vendió la mayoría de sus activos a Nvidia . Casi 13 años después, los fundadores de 3Dfx se reunieron para una historia oral sobre la empresa organizada por el museo Computer History. Es una pieza ciertamente larga, aunque si has llegado hasta aquí, ¿qué son otras dos horas y media?

Y si está de humor para un poco de juegos retro, le alegrará saber que las tarjetas de video de segunda mano basadas en Voodoo están disponibles a través de puntos de venta como eBay . Son un poco más caras de lo que probablemente habrías imaginado (la nostalgia te costará), pero están disponibles si estás en el mercado.

3 respuestas a «Ida pero no olvidada: 3Dfx Interactive»

    1. una 5!?!?! eso es algo dificil. de creer 🙂
      supongo seria una 5500, que fue la unica voodo 5 que salio al mercado, y muy pocas

      yo de la epoca la que tuve fue una Ati Rage 128 Pro.
      pero no la podia usar, mi pc entonces no tenia AGP (la grafica que tenia era una S3 Trio 64V+ pci, y esa no tenia ninguna aceleracion 3D).
      si use un tiempo mas adelante una Ati 9250 (o 9550 no recuerdo bien) de 64mb en version PCI, hasta tener un maquina con AGP a la que le podia poner la vieja rage 128 pro, pero la 9250 ya era mucho mejor, jaja. A esa le puse una ATI X700 de 128mb
      Asi hasta tener una con PCIe 1.0 que pude usar una Ati X550 de 256MB y eso fue ya para 2007

      1. si claro cuando me refiero a voodoo 5 es la 5500 pero la gente le decia voodoo 5 jugaba Battlezone,Counter Strike,Kingping,Hidden & Dangerous y el Quake 3

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